reklama

Ed Roberts: jak počítačem Altair způsobil mikropočítačovóu revoluci

  • Počítač Altair se stal prvním komerčně úspěšným osobním mikropočítačem
  • Jeho vznik doprovází zajímavé náhody
  • Kdyby kurýr neztratil balíček, mohla být historie počítačů docela jiná
Kapitoly článku

Ten, kdo postavil první cenově dostupný komerční mikropočítač, nebyl žádným velkým fandou této techniky. Vlastně ani nechtěl být inženýrem. Jeho největším snem, který si nakonec na stará kolena splnil, bylo lékařství. Ano, je to paradoxní – za první komerčně úspěšný počítač v podstatě vděčíme lékaři. Jmenoval se Ed Roberts.

Hodně přelomových vynálezů se na světě objevila díky podobné souhře okolností. Také za vznikem prvního komerčně dostupného mikropočítače stojí zajímavá shoda náhod.

Za vším hledej ženu

Ed Roberts se narodil 13. září 1941 v rodině opraváře domácích spotřebičů. V jeho rodině nikdy nikdo nestudoval vysokou školu, takže ve chvíli, kdy nastoupil na University of Miami, byl prvním. Jak se později ukázalo, na prvenství měl nos.

Klepněte pro větší obrázekUž na střední škole se zajímal o elektrotechniku, dokonce si postavil malý reléový počítač. Jenže chtěl být doktorem. Na univerzitě mu ale poradili, aby si udělal kurz elektrotechniky, než se pustí do té medicíny. Jenomže Ed podlehl hormonům a během studií se oženil se stejně starou Joan Clarkovou. A kdyby jenom to. Ta brzy po svatbě otěhotněla a Roberts musel ukončit studia a poohlédnout se po nějaké práci, aby zajistil rodinu.

Manželství to bylo velmi plodné, neboť se v něm postupně narodilo pět synů a jedna dcera, přičemž mezi narozením prvního a posledního dítěte uplynulo hezkých dvacet let. Ale Roberts kromě plození dětí musel dělat i poněkud nudnější věci – vydělávat. A pokud možno dokončit aspoň nějaké vzdělání.

Udělal to jediné, co chudým ale nadaným zbývalo – přihlásil se do programu armádního letectva, které bylo ochotno jeho studia platit, pochopitelně za příslib několikaleté služby. Nejprve studoval kryptografii a několik let se jí i živil, inženýrský titul získal až v roce 1968 na Oklahomské univerzitě. Poté pracoval v divizi vývoje laserů ve zbrojní laboratoři v Albuquerque. Zde se seznámil s kolegou a dlouholetým kamarádem Forrestem Mimsem.

Od modelů raket k MITS

Mims se stejně jako Roberts zajímal o modely raket. To byla tehdy taková móda a nelze se tomu vůbec divit. Program Apollo čekal jeho vrchol, takže se spousta dospělých chlapů se zbláznila do raketek, s nimiž dnes znudíte šestiletého kluka. Mims byl dokonce i členem místního raketového klubu a v září napsal článek o sestavení malého udělátka, které umožňovalo snadno pozorovat raketu při nočním startu.

Ed Roberts

vynálezce, inženýr samouk a později lékař, který vytvořil první komerčně úspěšný osobní mikropočítač Altair

  • narození: 13. září 1941
  • úmrtí: 1. dubna 2010
  • původ: Florida, USA

Mims a Roberts měli dojem, že by se na nějakém takovémto a podobných produktech dalo vydělat, a tak společně s dalšími kolegy z laboratoře Robertem Zallerem a Stanem Caglem zkusili založit firmu. Jak ji pojmenovat? Sám Roberts byl pro Reliance Engineering, naštěstí Mims trval na něčem, co by znělo podobně jako nejslavnější technická univerzita – MIT. No, a tak vznikla MITS (Micro Instrumentation and Telemetry Systems).

Nejednalo se o žádnou mamutí společnost. Naopak. Úřadovali v Robertsově vile, přičemž porady se konaly v ložnici, zatímco vývoj a výroba probíhaly v garáži. Kde pak vlastně bydlela Robertsova rodina, to zdroje bohužel neříkají, možná se střídali na směny.

Úplně prvním produktem byl zmíněný „hitech“ produkt – blikač. Malá destička s tranzistory, která se vejde do raketky a periodicky bliká světelnou diodou. Dnes si to sestavíte z kterékoliv elektronické stavebnice pro malé kluky.

V roce 1970 navázala firma spolupráci s časopisem Popular Electronics, pro který připravila prototyp přístroje, používající novátorským způsobem diody LED pro komunikaci – za $15 jste si od MITS mohli zakoupit součástky na přístroj přenášející hlas na vzdálenost několik desítek metrů. Prototyp se dostal na titulní stranu v listopadovém čísle v roce 1970.

Spása v kalkulačkách

Firma ale nevydělávala. Bylo třeba přijít s něčím jiným. Mims firmu opustil a Ed Roberts odkoupil podíly ostatních partnerů, jelikož jej napadl mnohem lepší prodejní artikl. Elektronická kalkulačka! To byl tehdy neskutečný prodejní hit.

Je třeba si v tomto kontextu připomenout, že do této doby existovaly kalkulačky pouze mechanické, případně později elektromechanické. Ty byly náročné na přesnost výroby, byly těžké a hlučné. Ty první poháněla klika, kterou jste museli během výpočtu točit, ty druhé pak elektromotor. Většina z nich umožňovala rychlé sčítání (proto se také nazývaly sčítačky), pokročilejší konstrukce zvládly násobení, což ovšem trvalo o něco déle.

Klepněte pro větší obrázek
Kalkulačky se staly hitem. MITS postupně zdokonalovala své modely (zdroj: MITS)

Dělení pak představovalo problém. Některé typy vyžadovaly od obsluhy různé ruční zásahy během výpočtu, jiné prováděly dělení sice automaticky, ale neskutečně pomalu. Na dělení větších čísel jste si počkaly i desítky sekund. Kalkulačka přitom rachotila a vydávala mechanické rázy, cloumající celým stolem. Nelze se proto divit oblibě logaritmického pravítka, s nímž se pracovalo mnohem rychleji.

Nový elektronický koncept kalkulačky se v té době stal neskutečně populární. Konečně se ji podařilo nejen zmenšit, takže už se vešla na desku pracovního stolu, a ta ani nemusela připomínat letiště, ale šikovní technici dokázali rozšířit její funkčnost a zajistit jednoduché ovládání.

Zavedení výrobci elektroniky při vývoji kalkulaček trošku zaspali, takže se na tento zcela nový trh vrhly malé firmy, jako třeba MITS. Nebo Commodore.

Zadupáni velikány

MITS započala s vývojem kalkulaček v roce 1971, kdy představila MITS 816, první stavebnici elektronické kalkulačky v USA. I tento výrobek se ocitl na titulní stránce zmíněného časopisu, opět v listopadovém čísle.

Kalkulačky byly obrovským hitem, firma dosáhla statisícového obratu a jejích 110 zaměstnanců pracovalo na dvě směny, aby obrovskou poptávku dokázala nasytit. Několik dalších let úspěšně vyráběla lepší a lepší modely, ale na trhu pochopitelně nebyla sama. Prosperující odvětví lákalo další větší i menší firmy, takže se výsledkem stala brutální cenová válka, kde MITS neměla šanci uspět.

Největší dýkou do zad bylo rozhodnutí Texas Instruments, že místo pouhého prodeje potřebných čipů výrobcům bude tento gigant kalkulačky vyrábět sám. Došlo to tak daleko, že zatímco MITS prodávala stavebnici kalkulačky za $35, podobný typ se stejnými funkcemi jste si mohli koupit v obyčejném obchodě za $29. Sestavený, pochopitelně. Ed Roberts se musel s tou trpkou situací vypořádat. Co vyrábět dál? V létě 1974 se firma potácela jen tak tak nad bankrotem.

Jak stvořil svůj mikropočítač

Ed Roberts byl snílek a některé sny si ve svém životě prostě chtěl splnit stůj co stůj. Jeho sen o lékařském diplomu byl momentálně „on hold“, ale jak si ještě řekneme, rozhodně na něj nerezignoval. Další z jeho snů bylo sestavení nějakého malého elektronického mikropočítače. Ten nápad v něm dřímal od doby, kdy se v laboratoři setkal s minipočítačem HP 9100.

Klepněte pro větší obrázek
Inspirace: minipočítač, či spíše pokročilí kalkulačka HP 9100 (foto: HPmuseum)

Jako dobrý inženýr sledoval pokroky na tomto poli a neunikly mu jak první čipy od Intelu, tak první pokusy ostatních výrobců. Roberts nebyl prvním, kdo se s pomocí mikroprocesorů pokusil sestavit počítač. Předběhli ho jiní, ale nikomu se nepodařilo prorazit. Soupeři si za mozek svých strojů zvolili nevyhovující procesor i8008 a často šlo o nepraktické stavebnice bez slotů pro další expanzi systému.

Roberts na mikropočítači pracoval od léta roku 1974. Ve stejném čase technický redaktor časopisu Popular Electronics Les Solomon přemýšlel, co by tak mohl dát na titulní stranu velmi oblíbeného lednového čísla. V létě roku 1974 totiž vyšel u konkurenčního časopisu článek o stavebnici počítače Mark 8 a Solomon potřeboval něco podobného. Ne podobného – lepšího. Když se o Robertsově práci dozvěděl, dohodl se s ním a Roberts dostal za úkol pro lednové číslo postavit funkční a použitelný mikropočítač, založený na čipu i8080. O jiném se v té době ani neuvažovalo, protože čip od Intelu byl zárukou kvality a výkonu.

Kapitoly článku

Témata článku: Osobnosti počítačové historie, Historie, Stavebnice, Mooreův zákon, SE, Solomon, Spencer, Smith, Miami, Florida, Gordon, Hold, Allen

5 komentářů

Nejnovější komentáře

  • BlackRider 29. 6. 2016 9:22:01
    "Přitom je nutné zdůraznit, že byla navržená naprosto nevhodně, pořadí...
  • mardzi 28. 6. 2016 22:43:38
    Paradny clanok.Skoda ze nemam zbytocnych par tisic,jeden aj ked novsi...
  • Rudidlo 28. 6. 2016 19:10:30
    I přes maličký překlep v popisu pod obrázkem jste opět zněkolikanásobil...
reklama
Určitě si přečtěte

UPC překopli páteřní kabel. V Brně i druhý den nejede internet ani kabelovka

UPC překopli páteřní kabel. V Brně i druhý den nejede internet ani kabelovka

** V Brně byl velký výpadek služeb UPC ** Důvodem je překopnutý páteřní kabel ** V některých lokalitách služby stále nefungují

5.  12.  2016 | Jakub Čížek | 99

ASUS ZenBook 3 se začal prodávat v Česku. Je ve všem lepší než MacBook, ale bude to stačit?

ASUS ZenBook 3 se začal prodávat v Česku. Je ve všem lepší než MacBook, ale bude to stačit?

** Novinka od Asusu míří přímo proti MacBooku od Applu ** Nabídne daleko více výkonu za stejné peníze

2.  12.  2016 | David Polesný | 140

17 expertek Microsoftu předpovědělo rok 2027. Splní se alespoň něco?

17 expertek Microsoftu předpovědělo rok 2027. Splní se alespoň něco?

** Zmizí klasické vyhledávače ** Budeme programovat buňky ** Kvantové počítače překonají šifry

Včera | Jakub Čížek | 32


reklama